Avant d'être un personnage de film et de dessin animé Tarzan était bien sûr un personnage de livre. Mais qui a inspiré Tarzan?

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Le personnage de Tarzan a-t-il existé ou a-t-il été inventé de toutes pièces? 

 

Tarzan est né en 1912 sous la plume du romancier américain Edgar Rice Burroughs. Ce personnage a été créé pour le roman Tarzan seigneur de la jungle publié pour la première fois en France en 1926 chez Fayard sous le titre Tarzan chez les singes. À  sa sortie initiale, en 1912, l'auteur de Tarzan a vraiment  été victime du succès de son roman et a du coup écrit 26 romans et recueils de nouvelles sur ce même personnage.  
Tarzan a bien sur de nombreux traits communs avec Mowgli du Livre de la Jungle paru en 1894, du personnage de Vendredi dans Robinson Crusoé, ou bien encore de Saturnin Farandoul imaginé en 1879 par Albert Robida. Cet auteur a écrit un roman de 800 pages intitulé Voyages très extraordinaires de Saturnin Farandoul qui raconte le naufrage d'un bateau à bord duquel se trouve Saturnin, un bébé de 4 mois, dont le berceau va échouer sur une île peuplée de singes qui vont l'adopter.  
Saturnin Farandoul est donc, 33 ans avant Tarzan, le premier personnage de roman à être élevé dans la jungle. Il est vrai qu'on n'a moins entendu parler des histoires de Saturnin puisqu'en France il ne resterait plus que 100 exemplaires de ce roman.
Évidemment, tous ces personnages ont été inspirés par de vrais cas d’enfants sauvages...
Au début du 20 e siècle, il y avait beaucoup d’histoires autour d'enfants qui grandissaient seuls dans la forêt… Certaines de ces histoires étaient inventées de toutes pièces mais d'autres étaient absolument avérées. En France, le plus célèbre enfant sauvage est bien entendu Victor de l’Aveyron découvert à l'âge de 10 ans en 1800 dans une forêt.  
Il existe aussi l'histoire d'un certain William Charles Mildin qui aurait passé 15 ans dans la jungle entre 1868 et 1883, donc avant la rédaction du premier Tarzan de 1912. William Charles Mildin avait écrit ses mémoires dans lesquels il a raconté sa propre histoire. On peut lire qu'à l'âge de 11 ans il aurait fugé de chez lui et serait aller proposer ses services comme mousse sur un bateau qui portait le nom d'Antilla et qui partait pour l'Afrique. Mais le navire aurait fait naufrage ente Pointe Noire et Libreville et William aurait été l'un des rescapés de l'accident. Si l'on en croit son récit, il aurait échoué sur un rivage d'afrique équatoriale et aurait été je cite ses mémoires adopté par des singes bienveillants qui lui auraient donné nourriture et protection. Quelques années plus tard, ce même William Charles Mildin aurait rencontré des indigènes avec lesquels il aurait vécu pour finalement se marier avec 5 femmes de la tribu et obtenir quatre enfants.
Mildin aurait ensuite abandonné femmes et enfants pour tenter de regagner l'Angleterre... On n'a jamais su si il s'agissait d'une histoire fabulée par son narrateur ou s'il s'agissait de la réalité.  Mais il est possible qu'Edgar Rice Burroughs se soit inspiré de ce récit pour donner corps à Tarzan.
Depuis, il y aurait eu de nouveaux cas de Tarzan dans le monde. Le dernier fait connu date de 2013, dans la jungle vietnamienne, où ont été retrouvés un homme de 85 ans et son fils de 44 ans qui avaient fui les bombardements américains en 1973 et qui auraient passé 40 ans dans la nature sans aucun contact avec le monde extérieur. Ho Van Thanh et son fils Ho Van Lang  ont en effet vécu dans la jungle de Quang Ngai sans jamais entrer en contact avec la civilisation moderne pendant 40 ans pour échapper à la mort. Ce sont les autorités vietnamiennes qui les ont finalement retrouvés alors qu'ils vivaient dans une cabane dans un arbre. Pendant toutes ces années, ils se sont nourris  exclusivement de produits de la chasse et de la cueillette et ils ont construit leurs propres outils à l’aide de débris de bombes. Et pour leurs habits, tout était fait à partir d’écorce d’arbre.
Quoiqu'il en soit, le cinéma a joué un grand rôle pour donner vie au personnage de Tarzan à travers d'un nombreux films et dessins animés. Et on se souviendra notamment du film de 1932 intitulé Tarzan l'homme singe qui a fabriqué un des premiers trucages sonores du cinéma pour le cri de Tarzan en mixant la voix de son acteur d'origine autrichienne  chantant du yodel avec des cris d'animaux.  

Aujourd'hui on ne compte plus les adaptations de tarzan au cinéma, à la télévision, en produits dérivés, en figurines, en dessins animés, en chansons (le mythique « Tarzan Boy » de Baltimora en 1985) mais aussi en films X, car Tarzan peut semble t il être source d'excitation pour certaines et certains.